Les singes peuvent ils lire ?

« Nous sommes juste une race avancée de singes sur une planète mineure d’une étoile très ordinaire. Mais nous sommes capables de comprendre l’Univers. Cela fait de nous quelque chose de très spécial. » Stephen Hawkins, 1988

abc.chimp.ecole
En moyenne, la réalisation d’une baguette pour capturer des termites ou des fourmis nécessite au minimum trois modifications par rapport à la branche initiale. La présence d’autrui lors de cette tâche motrice peut favoriser la performance. Lien

Parmi les 188 espèces actuelles de primates, nous savons bien qu’une seule est capable de s’exprimer en plusieurs milliers de langues offrant de riches sémantiques. Seul les humains peuvent fabriquer en masse des vêtements seyants, des objets utiles, des nourritures sophistiquées, des bateaux, des voitures et des avions. Seul l’homme peut s’adapter rapidement à de multiples contextes, mener à bien des entreprises, organiser des marchés, faire prospérer des capitaux, bâtir des villes ou conduire des politiques. Il peut alors sembler vain de chercher chez d’autres espèces les traces de cette technique de mémorisation et de calcul, de cette forme de culture qu’est l’écrit.

Un environnement particulier s’avère en effet nécessaire à l’apprentissage et à la pratique de la lecture et de l’écriture. Des gestes, des langages et des grammaires doivent être acquis dès le plus jeune âge pour que les actions codifiées du regard et de la main deviennent instinctives et efficaces. L’écriture codifie le langage, matérialise la parole et la pensée, décrit les gestes et les intentions. Culture matérielle, elle est aussi le produit de l’interaction entre un être vivant et un médium. L’observation des prémisses de cette activité chez les grands singes se limitera donc à l’observation de quelques traits de comportement naturel, à la description de rares expériences d’apprentissage en laboratoire, difficilement reproductibles mais significatives, à l’étude de quelques théories comme le traitement du langage incarné (embodied language processing).

Les singes, comme le remarque Darwin dans L’expression des émotions chez l’homme et les animaux, partagent avec l’homme des expressions corporelles et faciales, signes de leurs intentions et émotions, mode de communication immédiat conservé par l’évolution. Ils vocalisent, développent dans les arbres et au sol des comportements, des structures sociales, des langages corporels et des cris adaptées à leur environnement et à leur mode de vie. Des signaux particuliers servent ainsi d’alerte face aux prédateurs. Des cultures spécifiques à certains groupes sont mises en évidence chez les primates. Des chimpanzés développent et transmettent de génération en génération des savoir-faire dans l’ouverture de noix à l’aide d’outils, dans la pêche aux fourmis et termites. Ils sont capables d’empathie, passent une bonne part de leur temps à jouer, peuvent résoudre des problèmes relativement complexes, sont capables de violence et de coopérations.

Les grands singes sont caractérisés par leur main préhensile incluant un pouce opposable. Les doigts, la main et le bras jouent également le rôle d’outil de communication. Le pied remplit les mêmes fonctions. Une femelle chimpanzé peut par exemple demander à son petit de grimper sur son dos en faisant un geste du pied, tout en poursuivant sa marche au sol. Les outils manipulés incluent des pierres, des tiges, des lances, des feuilles et des mousses. Certains gorilles, orangs-outans et chimpanzés se soignent à l’aide de plantes. Des feuilles mâchées, écorces et tiges de plantes particulières sont utilisées pour leurs propriétés antiparasitaires ou anti-inflammatoires. En matière de primatologie, les travaux fondateurs et sur le terrain de personnalités comme Dian Fossey, Jane Goodall, Birutė Galdikas ou Takayoshi Kano sont complétés par des expériences de cognition menées en laboratoire sur de longue durées.

L’environnement naturel doit être en effet expressément distingué de la semi-liberté ou de la captivité. Les changements de comportement induits s’avèrent majeurs. Des expériences de psychologie cognitive menées dans les années 70 et 80 sur des individus tels que Chantek (orang-outan), Koko (gorille), Washoe ou Kanzi (chimpanzés) fournissent de nombreuses indications sur les possibilités et les limites des grands singes. Ceux-ci nous ressemblent par de très nombreux points, montrent des spécificités et sont possiblement dangereux parvenus à l’age adulte. Leur force physique est supérieure à celle de l’homme. Les éthologues et soigneurs à leur contact leurs attribuent des valeurs intellectuelles, morales et politiques. 

Par ailleurs, toutes les espèces de grands singes sont actuellement en danger d’extinction. Les animaux complètement sauvages deviennent rares. Des bonobos servent de viande de gibier, des orangs-outans et des chimpanzés sont vendus comme animaux domestiques ou animaux de zoo. La déforestation menace leur territoire, impactant également le climat global. Les primates sont considérés en laboratoire comme des modèles animaux et servent de manière réglementée lors d’essais pharmaceutiques ou neurologiques. Les singes nous interrogent au présent, sur la gestion de l’environnement naturel et sur leur place dans l’anthropocène. 

Au cours de cette première saison dont voici le premier épisode, nous partirons sur les traces de l’écriture et donc de la communication gestuelle et vocale … chez les grands singes. Des vidéos essentiellement documentaires sont compilées. Elles concernent le comportement social, les vocalisations et la manipulation d’outils chez l’orang-outan, le gorille, le chimpanzé commun et le bonobo, dans la nature et en laboratoire. Parce que certaines espèces possèdent de remarquables capacités motrices et sociales, quelques savoir-faire et effets de groupe seront particulièrement examinés. La théorie de l’embodiment sera discutée. Selon ce modèle, les capacités cognitives d’un organisme sont reliées aux possibilités sensorimotrices et régissent la pensée et son expression. 

Des relations génétiques réunissent tous les primates. L’âge du dernier ancêtre commun peut être estimé en millions d’années, si bien que la comparaison équivaut à une sorte de voyage dans le temps dont le but serait de tirer en comparaison le portrait du dernier ancêtre commun, un portrait non seulement physique mais aussi comportemental et psychologique, moral.  

Serait il possible que nous soyons juste une race avancée de singe, douée pour la parole, la lecture et l’écriture – parmi d’autres ? 

Liens

People

Vidéos

  • Gaining the trust of the gorillas, Dian Fossey, 2:50, Lien
  • Interview : comment sauver les primates de l’extinction ? Annette Lanjouw, 2016, 5:14, Lien
  • Animaux trop humains : L’animal et l’outil, France 5, 2016, 52:03, Lien

Textes inspirants

  • L’expression des émotions chez l’homme et les animaux, Darwin, 1872, Lien
  • Ce demi-siècle d’éthologie, Michel Kreutzer, 2015, Lien
  • Flexibilité et intentionnalité dans la communication gestuelle chez les grands singes, Catherine Hobaiter et Richard W. Byrne, 2013, Lien
  • Théorie de l’esprit et communication chez les primates non humains, Laure Legrain, 2013, Lien

Voir aussi

orangutan-tool-use-fishing
Accroché à des branches en surplomb de la rivière, un orang-outan de Bornéo frappe l’eau avec une canne, sorte de prolongement de sa main et de sa pensée. Le but est d’effrayer un poisson de telle sorte que celui-ci saute accidentellement sur la rive. Il sera alors attrapé et mangé : Lien 1, Lien 2
Gorilla
Les grands singes nous questionnent sur leur futur dans la nature. Gorille au regard énigmatique photographié au zoo de Cincinnati, Lien
The-London-Sketch-Book-Darwin-as-an-ape-608x1024
Figaro’s London Sketch Book of Celebrities, 1874: Prof. Darwin, Lien
Publicités

2 commentaires

Répondre

Entrez vos coordonnées ci-dessous ou cliquez sur une icône pour vous connecter:

Logo WordPress.com

Vous commentez à l'aide de votre compte WordPress.com. Déconnexion /  Changer )

Photo Google

Vous commentez à l'aide de votre compte Google. Déconnexion /  Changer )

Image Twitter

Vous commentez à l'aide de votre compte Twitter. Déconnexion /  Changer )

Photo Facebook

Vous commentez à l'aide de votre compte Facebook. Déconnexion /  Changer )

Connexion à %s