Les singes peuvent ils lire ?

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Un chimpanzé de Côte d’Ivoire récolte des termites à l’aide d’une baguette. Ce sont généralement les femelles qui contribuent activement à la transmission de ce savoir-faire. A noter la technique de préhension à l’aide des puissantes phalanges : Lien

Parmi les 188 espèces actuelles de primates, nous savons bien que seul l’homme peut lire et écrire au sens où nous l’entendons habituellement, à l’aide de signes et de grammaires relativement stables dans la durée. Un environnement particulier s’avère nécessaire à l’apprentissage de la lecture, de l’écriture. Des gestes répétés du regard et des mains doivent être acquis. Des formes codifiées se transforment alors en histoires et en pensées, possiblement transmises d’un individu à un autre, ou bien tout simplement d’un individu à lui-même dans le cas d’un aide-mémoire.

Les singes, comme le remarque Darwin partagent avec l’homme des expressions corporelles et faciales, signes de leurs intentions et émotions, mode de communication visuelle conservé par l’évolution. Ils vocalisent également – le chant du gibbon s’entend à 2 kilomètres à la ronde. Ils développent dans les arbres et au sol des comportements, des langages corporels et des cris adaptés à leur environnement et à leur mode de vie. Leur communication est dite multimodale. Des bruits et signaux particuliers servent d’alerte face aux prédateurs. Certains se servent régulièrement d’outils. Qu’en est il de leur capacité de lecture et de leur raison ?

Les grands singes sont caractérisés par leur main préhensile. La précisions du pouce opposable n’est cependant pas comparable à celle de l’homme. Les doigts, la main et le bras, le corps et les odeurs servent une communication multimodale. Une femelle chimpanzé peut par exemple demander à son petit de grimper sur son dos en faisant un geste du pied … tout en poursuivant sa marche au sol. Les primatologues mettent en évidence des cultures spécifiques de certains groupes. Des chimpanzés développent et transmettent de génération en génération des savoir-faire dans l’ouverture de noix à l’aide de pierres, dans la pêche aux fourmis et termites.

Ils sont capables d’empathie, passent une bonne part de leur temps à jouer, peuvent résoudre des problèmes relativement complexes, sont capables de violences et de coopérations que celles-ci soient individuelles, de parenté ou de groupe. Des chimpanzés peuvent par exemple organiser la chasse d’autres singes pour les manger. Des guerres de longue durée peuvent opposer des clans. Au final, les outils manipulés par plusieurs espèces incluent des pierres, des tiges, des lances, des feuilles et des mousses. Certains gorilles, orangs-outans, chimpanzés et bonobos se soignent à l’aide de plantes particulières dont les propriétés sont connues. Des feuilles mâchées, écorces et tiges de sont utilisées spécifiquement pour leurs propriétés antiparasitaires ou anti-inflammatoires.

En matière de psychologie comparative, les travaux de Wolfgang Köhler réalisés en zoo dès 1913 se distinguent de ceux plus récents réalisés sur le terrain par des personnalités comme Dian Fossey, Jane Goodall, Birutė Galdikas ou Takayoshi Kano débutés dans les années 60 et 70.

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Accroché à une branche en surplomb de la rivière, cet orang-outan de Bornéo pêche parfois des poissons. Il frappe l’eau avec une canne dans le but d’effrayer la proie. Celle-ci saute alors parfois sur la rive et peut être mangée : Lien 1, Lien 2

L’environnement naturel doit être en effet expressément distingué de la semi-liberté ou de la captivité. Les changements de comportement induits s’avèrent majeurs. Des expériences de psychologie cognitive menées dans les années 70 et 80 sur des individus nés en captivité tels que Chantek (orang-outan), Koko (gorille), Washoe (chimpanzé) ou Kanzi (bonobo) fournissent de nombreuses indications sur les capacités et les limites des grands singes. Ceux-ci nous ressemblent par de très nombreux points, mais montrent aussi des spécificités, des particularité propres à chaque espèce et à chaque individu. Leur force physique est supérieure à celle de l’homme et ce ne sont définitivement pas des animaux de compagnie parvenus à l’âge adulte. Mais les éthologues à leur contact leurs attribuent des valeurs intellectuelles, des caractères, des intelligences logiques et sociales variables. 

Par ailleurs, toutes les espèces de grands singes sont actuellement en danger d’extinction. Les animaux sauvages deviennent de plus en plus rares. Des bonobos servent de viande de gibier, des orangs-outans et des chimpanzés sont vendus comme animaux de zoo, voire animaux de compagnie. Mais surtout, la déforestation menace les territoires. Les causes de la disparition des forêts équatoriales africaines, américaines et asiatiques, se trouvent à la fois en occident et en orient tout autant que dans les pays souverains. Lanceurs d’alertes ressemblants et fragiles, les singes nous interrogent au présent, sur la gestion de l’environnement naturel et sur leur place dans l’anthropocène.

Par ailleurs, des relations génétiques réunissent tous les primates. L’âge du dernier ancêtre commun peut être estimé, si bien que la comparaison équivaut à une sorte de voyage temporel de quelques 16 millions d’années dont le but serait de tirer en comparaison le portrait du dernier ancêtre commun, un portrait non seulement physique mais aussi comportemental et psychologique, voire politique.

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Figaro’s London Sketch Book of Celebrities, 1874: Prof. Darwin, Lien

People

Vidéos

  • Gaining the trust of the gorillas, Dian Fossey, vidéo 2:50, Lien
  • Interview : comment sauver les primates de l’extinction ? Annette Lanjouw, 2016, vidéo 5:14, Lien
  • Animaux trop humains : L’animal et l’outil, France 5, 2016, vidéo 52:03, Lien

Textes inspirants

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